La tarjeta de evaluación Launchpad es una herramienta de desarrollo y de evaluación para los dispositivos MSP-430 de Texas Instruments. Esta enfocada  a la linea de dispositivos que ellos denominan como value line.

La tarjeta dispone de un socket de 20 pines que puede albergar uno de los dos microcontroladores de 16 bits de la familia MSP430 que vienen con el kit, dispone además de una conexión USB que permite descargar y depurar programas directamente en el hardware. Fuera de eso, solamente disponemos de dos botones (uno de ellos es de reset), un par de leds y unos headers (hembra/macho) para poder acceder a los pines del microcontrolador, por lo que el hardware específico para la aplicación habrá que implementarlo externamente.

Indudablemente esta tarjeta tiene un cierto parecido con la plataforma Arduino basada en un micro AVR. El costo de esta tarjeta actualmente es de $4.30 USD, mientras que la tarjeta Arduino UNO ronda los $30 USD. Sin embargo hay que recordar que el microcontrolador ATMEGA328 dispone de una memoria RAM de 2KB, mientras que los dispositivos MSP430 que vienen incluidos apenas alcanzan los 128 bytes de RAM, lo cual los deja algo limitados para ciertas aplicaciones, aún así, existen microcontroladores MSP430 bastante poderosos y esta tarjeta constituye un punto de entrada excelente para el desarrollo con microcontroladores de TI.

 

Experiencia de compra y desempaquetado.

Tenía  ya un rato que había ordenado mi tarjeta launchpad en el sitio web de Texas Instruments y comenzaba a preguntarme si algún día llegaría. Cuando compre mi tarjeta aún se encontraba vigente la promoción en la que el envío por FedEx era gratuito. Esto fue por los primeros días del mes de Agosto. El día 4 de diciembre, a tan solo un par de días para cumplirse los cuatro meses desde que ordené mi tarjeta, recibí una confirmación de que mi launchpad había sido enviada por paquetería junto con mi número de rastreo.

Sin embargo anterior a esto no había tenido ningún contacto con Texas Instruments sobre la situación de mi pedido, a excepción de un correo que me llego inmediatamente después de haber concretado la compra de la tarjeta, en el cual indicaban que no tenían tarjetas launchpad en stock. Intenté ponerme en contacto con la gente de TI para ver que ocurría con mi pedido al tercer mes, pero nunca encontré una manera sencilla para hacerlo, así que leyendo comentarios de otras personas que igual tardaron un buen tiempo en recibir la tarjeta decidí esperar paciente y solidariamente junto con todos ellos.

A comparación de otras ordenes de componentes y tarjetas de desarrollo y evaluación que he hecho, esta ha sido sin lugar a dudas la más larga espera para obtener una tarjeta, sobre todo si hablamos de una empresa de semiconductores. Sin embargo se entiende que la demanda de las Launchpad habrá sido grande.

Una vez que uno tiene el paquete en mano, se aprecia que el aspecto de la caja y la distribución de las piezas que contiene esta bastante cuidado. Tomando en cuenta el bajo costo del kit, esperaba que hubieran descuidado algún aspecto del empaque o los materiales. Sin embargo,  se nota que han puesto mucho esmero en la apariencia y en que tengamos todo lo necesario para comenzar a trabajar, ya que, además de la tarjeta, en el paquete se incluye todo lo necesario para correr un programa sobre el microcontrolador y conectarlo con nuestros circuitos experimentales.

La caja incluye lo siguiente además de la tarjeta:

  • Cable USB miniatura
  • 2 Microcontroladores MSP430G22XX:
  • Cristal de 32.768 Khz para reloj en tiempo real
  • Dos tiras de 10 pines (machos y hembras)
  • Guía de introducción rápida y etiquetas de Launchpad

 

Pensamientos aleatorios sobre la serie Value line

La serie de microcontroladores MSP340 value line por ahora es algo pequeña, según el sitio web de Texas Instrumets, en el proximo año se lanzarán 100 nuevos microcontroladores pertenecientes a esta linea. Entre sus prestaciones se vislumbran algunas con aplicaciones bastante interesantes como la capacidad de crear paneles sensibles al tacto con estos bichos.

Por ahora llama mucho la atención que ninguno de los dispositivos en esta linea tiene UART. La aplicación demo que viene en precargada en la memoria del dispositivo MSP430G2231 utiliza un UART (transmisor) emulado usando un timer del microcontrolador y software. Sin embargo, en la hoja de datos de la familia se detalla que existen dos tipos de USI (Universal Serial Interface). Por el momento hay que conformarnos con dispositivos que tienen la USI para I2C y SPI, mientras que el otro tipo de USI soportará UART (con funciones avanzadas) y SPI. Seguramente habrá dispositivos que incluyan ambos tipos de interfaces en un mismo chip.

Los microcontroladores que vienen con la tarjeta launchpad, son comparables (e incluso más humildes) en cuanto a periféricos a los que se encontrarían en los microcontroladores PIC como el popular PIC16F628, por lo que en general se trata de microcontroladores para aplicaciones sencillas. Sin embargo el bus datos del CPU tiene un ancho de 16 bits, lo que hace que se comporten mejor en aplicaciones que deben realizar cálculos con números enteros más grandes.

Además son capaces de funcionar hasta a 16 MIPS, haciéndolos más veloces que muchos microcontroladores PIC comparables. Otro dato curioso es que el CPU en los microcontroladores MSP430 cuenta con una arquitectura Von Neumann, esto contrasta con otros competidores como los microcontroladores AVR o PIC que utilizan una arquitectura Harvard.

 

Documentación y entorno de desarrollo

Texas Instruments ha reunido toda la documentación necesaria para comenzar a desarrollar con los micrcocontroladores de la serie value line y la tarjeta Launchpad en un Wiki que se aloja en el sitio web de Texas Instruments. Dentro de esa documentación existe un taller virtual que consiste en una presentación en Power Point y un documento PDF en donde se desarrollan ejemplos de cada uno de los periféricos en la linea value line.

La documentación es bastante entendible y nos lleva paso a paso desde instalar el software de desarrollo (Code Composer Studio) e inicializar el microcontrolador, hasta realizar una aplicación sencilla que utiliza básicamente todos los recursos y periféricos disponibles en la serie value line.

Por otra parte el entorno de Code Composer Studio permite desarrollar programas teóricamente “sin límite de tamaño” para todos los dispositivos MSP430 Value Line disponibles actualmente. Quiero enfatizar la palabra “actualmente”, ya que por ahora la cantidad máxima de Flash disponible en la serie value line es de 2KB y resulta que este es exactamente el límite de código que genera el compilador de manera gratuita. Sin embargo, cuando salgan a la venta dispositivos con mas memoria Flash, tendremos que tener en cuenta esta limitante a la hora de escoger nuestro compilador. Afortunadamente existen otras alternativas como el compilador libre basado en GCC mspgcc para aquellos que no puedan costear una licencia de CCS.

 

Finalmente…

En esta entrada quedan asentadas algunas notas sobre los microcontroladores MSP430 de la serie Value Line. Nunca antes había tenido la oportunidad de usar microcontroladores de Texas Instruments y me parece que Launchpad es una excelente plataforma para aprender a usar estos pequeños chips dado su precio de menos de 5 dolares americanos. Dentro de este precio, se incluye una tarjeta de desarrollo con programador/depurador y el entorno de desarrollo “ilimitado” para los microcontroladores incluidos. Si bien es cierto que son microcontroladores básicos, con el tiempo y conforme aumenten los requerimientos de nuestra aplicación y nuestros conocimientos, podemos sustituir por sus hermanos mayores que llegan a varias decenas de KB de RAM y son capaces de ejecutar aplicaciones mas complejas, pudiendo emplear algún sistema operativo en tiempo real.

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